O jovem idealista Tim McManus recebe do Governador James Devlin uma grande responsabilidade: Transformar o bloco 5 da Penitenciária de Segurança Máxima Oswald (“carinhosamente” apelidada de Oz). Com a ajuda do diretor Leo Glynn, da psicóloga Irmã Peter Marie Reimondo, do Padre Ray Mukada e dos guardas, McManus muda o nome do bloco para Emerald City. Em City, as regras são diferentes. É proibido sexo, exercícios físicos são obrigatórios, drogas são proibidas, todos tem que trabalhar. Os presos podem perambular pela unidade o dia todo, até que, de noite, ocorre o enclaustramento, onde todos os presos devem ficar nas suas celas de paredes transparentes até a manhã seguinte. City é um ambiente hostil, onde gangues étnicos e grupos religiosos se formam. Assassinatos e tráfico de drogas são comuns.